maandag 6 oktober 2014 / NRC Handelsblad / Afbeelding: NRC

Krant / Nieuwsapp

Het nieuws in hapklare stukjes

Dit artikel heeft een kop, een intro, een begin en een eind. Maar in het tijdperk van de smartphone hoeven verhalen niet langer deze vorm te hebben, vindt David Cohn (32).

 

Cohn is mede-oprichter van Circa, een nieuwsapp voor de iPhone en Android die draait om updates. „De grote vraag is: hoe informeer je mensen zo effectief mogelijk via hun smartphone?”, zegt Cohn in het hoofdkantoor van Circa in San Francisco. „Nieuwssites zitten nog in het print-format. Zij schrijven nieuwsberichten van een paar honderd woorden. Maar in het mobiele tijdperk, waar mensen tussen de bedrijven door snel het nieuws checken op de smartphone, zijn één- of tweeregelige updates geschikter.”

Verbanden

 

De twee jaar opererende app kreeg afgelopen week een nieuwe opzet. Naast de stroom van updates krijgen lezers een dagelijkse ‘briefing’ waarin de belangrijke verhalen van die dag zijn samengevat. „Net zoals topmannen geïnformeerd worden, of de president”, aldus Cohn. „Zij gaan niet iedere dag uitgebreid de krant lezen, maar krijgen de beknopte informatie die zij op dat moment nodig hebben.”

 

De verhalen van Circa zijn in feite aan elkaar geregen updates, die bestaan uit feiten, statistieken, quotes, foto’s of gebeurtenissen. Los zand? „Mensen kunnen snel verbanden leggen”, aldus Cohn. „Je hoeft geen woorden vuil te maken aan geforceerde bruggetjes.”

Lezers kunnen een verhaal ‘volgen’, waarna ze een melding krijgen als er over dat specifieke onderwerp nieuws te melden is. „Wij weten wat je al weet en vertellen je alleen de dingen die je nog niet weet”, zegt Cohn. „Dat scheelt tijd.”

 

Jatwerk?

Hoeveel mensen de app gebruiken, geeft Cohn om concurrentieredenen niet prijs. Wel maakte de app indruk op investeerders: Circa kreeg 5,7 miljoen dollar (4,5 miljoen euro). Het bedrijf haalde prominente journalisten binnen, zoals Anthony De Rosa, die zeer actief is op sociale media. Zowel Google als Apple noemden Circa een van de beste apps van 2013.

 

Toch staan veel journalisten kritisch tegenover Circa. Het bedrijf produceert namelijk geen eigen nieuws, maar gebruikt nieuws van andere nieuwsorganisaties. „Circa is een aggregator in de zuiverste vorm: geen enkele eigen berichtgeving, het is louter slimme herverpakking”, oordeelde The Guardian.

 

Cohn bestrijdt deze kwalificatie. „Aggregators vinden nieuws door middel van algoritmes; ons nieuws is zorgvuldig geselecteerd, gecheckt en samengevat door mensen.” De redacteuren, veertien stuks, doen verslag vanaf hun bureau.

 

Om voor 24-uurs verslaggeving te zorgen zitten er vijf aan de westkust in het hoofdkantoor in San Francisco, vier aan de oostkust, een in Beijing en een in Beiroet. Cohn: „Zij waarborgen de kwaliteit van het nieuws: ze zoeken betrouwbare bronnen, bellen na en versturen e-mails.” De bronnen waarop een verhaal is gebaseerd – veelal persbureaus – staan vermeld onderaan de lijst van updates.

 

Een inhoudelijke bijdrage levert Circa dus niet. De app levert vooral een bijdrage op technisch vlak: het presenteert nieuws op een andere manier.

 

Tussen tech en journalistiek

Circa neemt daarmee een interessante positie in tussen tech- en mediabedrijven. De concurrentie bestaat enerzijds uit apps van de klassieke mediabedrijven, zoals The New York Times en Washington Post. Cohn: „Hun apps brengen krantenberichten op een kleiner scherm.”

 

Aan de andere kant staan er techbedrijven die nieuws automatisch genereren en opmaken voor mobiele apps, zoals Flipboard, Pulse en Feedly. Zij bemoeien zich niet met de inhoud van de berichten.

Juist in de ruimte tussen technologie en media moet journalistieke innovatie plaatsvinden, vindt Cohn. „Je kunt vorm en inhoud niet los van elkaar zien. Als je echt iets nieuws wilt neerzetten, moet je op beide punten innoveren.”

 

Verdienmodel

Die tussenpositie zorgt ervoor dat Circa zich in verschillende richtingen kan ontwikkelen. „Onze technologie is waardevol voor andere partijen”, zegt Cohn. Een mogelijkheid is dat Circa wordt overgenomen door een ander bedrijf, of dat de technologie in licentie wordt gegeven aan persbureaus.

 

Een andere optie is dat Circa uitgroeit tot een op zichzelf staande mediaorganisatie, met verslaggevers die eigen nieuws genereren. Dan moet er wel wat gebeuren aan het verdienmodel, want op dit moment heeft Circa nog geen inkomsten. Een abonnementsmodel is een mogelijkheid, of de app zou tegen betaling extra informatie kunnen bieden. Ook zouden er tussen de updates advertenties kunnen opduiken, al geeft Cohn toe dat dit afbreuk zou doen aan het zo efficiënt mogelijk informeren van gebruikers.

 

„Alle opties staan open”, zegt Cohn. „Op dit moment is Circa vooral een experiment van hoe verhalen op een alternatieve manier kunnen worden gepresenteerd.”