zaterdag 13 juni 2015 / NRC Handelsblad / Box

Krant / Interview Aaron Levie

Wonderkind heeft het nu even moeilijk

Het leven van Aaron Levie (30) leest als een jongensboek. Tien jaar geleden stopte hij met zijn studie om in Silicon Valley het cloudopslagbedrijf Box te beginnen. Dat is inmiddels een internationaal opererend bedrijf met 1.200 werknemers en een beurswaarde van 2,1 miljard dollar (1,9 miljard euro).

 

Maar nu heeft hij een zwaar jaar achter de rug. In de aanloop naar de beursgang rezen er twijfels over het wonderkind van Silicon Valley. Box haalde de afgelopen tien jaar meer dan 550 miljoen dollar aan investeringen op, maar de resultaten die het bedrijf publiceerde bij de aankondiging van de beursgang waren niet best. Er werd veel meer uitgegeven dan er binnenkwam. Met name de kosten voor marketing en verkoop sprongen in het oog: 171 miljoen dollar, ongeveer anderhalf keer zoveel als wat er binnenkwam.

 

Meer techbedrijven maken geen winst – Amazon, met een beurswaarde van 200 miljard dollar, draait nog altijd met verlies. Maar van de cijfers van Box kregen zelfs analisten in Silicon Valley het benauwd. Er werd gespeculeerd over de toekomst van het bedrijf: zou Box ooit winstgevend worden?

 

Mede door alle ophef – Levie benadrukt liever de „veranderde marktomstandigheden” – werd de beursgang van Box in oktober vorig jaar uitgesteld naar januari dit jaar. Die verliep relatief goed: Box zette laag in met 14 dollar per aandeel. Dat schoot dezelfde dag naar 20 dollar. Inmiddels is de prijs gestabiliseerd op net boven de 18 dollar. De markt lijkt weer wat vertrouwen te hebben.

 

In een hotel in Londen, waar Aaron Levie is om Box in Europa te promoten, vertelt hij over het afgelopen jaar. Hij draagt, als altijd, een donker pak en felblauw-oranje sneakers. Hij praat snel en luid.

 

Box wordt gezien als archetypisch voor een hele generatie techbedrijven, zoals Dropbox, Airbnb en Uber: miljoenen aan investeringen, maar nog geen winst. Voor analisten werd de beursgang van Box een test voor de gezondheid van Silicon Valley. Is dat terecht?

(lacht) „Sure, ik ben persoonlijk verantwoordelijk voor het lot van al die bedrijven! Maar nee, ik heb die artikelen ook gelezen en vind die analyse totaal overtrokken. De omstandigheden zijn in iedere markt en voor ieder bedrijf totaal verschillend. Daar kan je niet zulke generaliserende uitspraken over doen.”

 

Was u verrast door alle ophef voorafgaand aan de beursgang?

„Nee. Wij zijn een agressief bedrijf: wij investeren in groei om een nieuwe miljardenmarkt te veroveren. Ik ging ervan uit dat niet iedereen deze aanpak zou begrijpen of waarderen, zeker niet buiten Silicon Valley.

„Wel moeilijk was dat wij al die speculaties niet konden tegenspreken. Amerikaanse wetgeving staat niet toe om je in het openbaar over je bedrijf uit te laten na de aankondiging van een beursgang. Dat was enorm frustrerend. Ook intern: hoe houd je je personeel gemotiveerd, als de buitenwereld allerlei onzin over je bedrijf beweert?”

 

Nu mag u wel praten. Wat wilt u zeggen?

„Dat wij gelijk hebben natuurlijk, en al die zwartkijkers ongelijk! Kijk, wij richten ons op een reusachtige markt, waarin tientallen miljarden euro’s omgaan. Investeerders die ons steunen, begrijpen dat die grote uitgaven zich op termijn uitbetalen.”

 

Daar moet dan wel snelle groei tegenover staan. Juist daar waren twijfels over.

„Een van de redenen om de beursgang uit te stellen was om te laten zien hoe hard Box groeit. Onze inkomsten stijgen snel: afgelopen kwartaal was onze omzet 66 miljoen dollar, 45 procent meer dan een jaar geleden.

„Wat niet iedereen begrijpt, is dat onze inkomsten explosief toenemen zodra we op grote schaal opereren. Wij hebben een abonneemodel: bedrijven die eenmaal Box gebruiken, vertrekken niet snel. Sterker, na verloop van tijd geven zij juist meer uit, doordat ze extra diensten inkopen. Daarom investeren wij zoveel in marketing en verkoop. Als je een klant eenmaal hebt, blijven de inkomsten komen.”

 

Heeft Box last gehad van de onthulling van klokkenluider Edward Snowden dat de Amerikaanse geheime dienst NSA internationaal op grote schaal heeft afgeluisterd?

„Door het schandaal zijn sommige bedrijven huiverig om zaken te doen met Amerikaanse cloudbedrijven. Zeker in landen waar afluisteren gevoelig ligt, zoals Duitsland. Voor onze klanten zie ik vooral positieve gevolgen: wij besteden nu nog meer aandacht aan beveiliging.

„De meeste bedrijven kiezen een clouddienst op pragmatische gronden. De NSA zoekt informatie over potentieel gevaarlijke individuen. Zij hebben geen interesse in het soort gegevens dat wij opslaan: datalogs of marketingmateriaal van grote bedrijven. Op papier kan de NSA bij ons verzoeken tot overhandiging van informatie indienen, maar dat is nog nooit gebeurd. Geloof me: de NSA doet niet aan bedrijfsspionage.

„Wat ook meespeelt, is dat de wet die omschrijft onder welke voorwaarden de NSA toegang tot informatie kan opvragen heel breed is geformuleerd. Als een bedrijf een Amerikaanse vestiging heeft of zaken doet met Amerikaanse bedrijven, kan de NSA er al bij. Onze klanten zijn vaak wereldwijd opererende bedrijven, zij kunnen niet om de wet heen. Daarom kiezen zij voor een cloudbedrijf met goede beveiliging.”

 

Analisten van Forrester Research schatten de schade aan Amerikaanse cloudbedrijven door het NSA-schandaal op 47 miljard dollar.

„Dat is nattevingerwerk. Ik kan alleen spreken voor de bedrijven die wél voor Box kiezen.”

 

Heeft u contact gehad met president Obama over de NSA-kwestie?

„Ja. Ik heb hem gezegd dat het afluisterschandaal het internet dreigt te versnipperen. Het leidt ertoe dat allerlei landen hun eigen regels gaan opstellen, wat wereldwijd communiceren en zakendoen onmogelijk maakt. Het schaadt niet alleen Amerikaanse bedrijven, zoals Box, maar ook het internationale aanzien van de VS.”

 

Naast Box richten ook grote partijen als Google, Microsoft en Amazon zich op de zakelijke cloudmarkt. Hoe blijft u hen voor?

„Een belangrijke stap is dat bedrijven eigen apps kunnen ontwikkelen bovenop ons platform, zodat Box geïntegreerd wordt in hun systeem. En we richten ons op specifieke markten, waaronder de financiële sector en de gezondheidszorg. Wij bieden producten die precies aansluiten op hun wensen.”

 

Uw concurrenten hebben diepere zakken.

„Dat klopt, maar wij zijn al veel langer in de cloudmarkt actief. Tevreden gebruikers switchen niet zomaar. Onze concurrenten zijn trouwens ook vaak partners. Neem Microsoft: zij werken aan een cloudinfrastructuur voor bedrijven en zijn daarmee een directe concurrent, maar wij hebben ook Microsoft Office geïntegreerd in ons systeem. Zolang de markt groeit, winnen we allemaal.”

 

--------

 

Aaron Winsor Levie (30) groeide op in Mercer Island, in de Amerikaanse staat Washington, en ging daarna studeren aan de Universiteit van Zuid-Californië in Los Angeles. In 2005 onderbrak hij zijn studie om internetbedrijf Box op te richten, waar hij sindsdien bestuursvoorzitter van is.