donderdag 24 januari 2013 / Intermediair Weekblad / Foto: Eva de Valk

Tijdschrift / Interview Arthur van Hoff

Je eigen toekomst scheppen: dat is pas leuk

In 2001 had Arthur van Hoff een lunchafspraak met Eric Schmidt, de kersverse CEO van het toen nog relatief kleine Google. Schmidt vroeg hem om bij de zoekmachine te komen werken. Van Hoff sloeg het aanbod af. “Zoeken, het leek me zo beperkt”, grinnikt Van Hoff (49) ruim tien jaar later. “Het was mijn duurste beslissing ooit.”


Toch heeft Van Hoff geen spijt. “Google is een interessant bedrijf, maar het is me te groot. Als werknemer ben je er een radartje in een grote machine.” Ook latere aanbiedingen van de zoekmachinegigant liet hij aan zich voorbij gaan. Van Hoff werkt liever bij bedrijven die nog in de beginfase verkeren. “Dat je met tien man om een tafel gaat zitten en met elkaar iets gaat maken wat nog niet bestaat. Je bent nergens aan gebonden, alles is mogelijk. Je eigen toekomst kunnen scheppen; dat is het leukste wat er is.”

 

Vijf start ups

 

Van Hoff weet waar hij het over heeft. Twintig jaar geleden verhuisde hij naar Silicon Valley, om uit te groeien tot een van de succesvolste Nederlandse tech-ondernemers. Vijf keer begon hij een start up, die – uitgezonderd de eerste – stuk voor stuk uitgroeiden tot succesvolle bedrijven. Hij ontwikkelde onder meer software voor orthodontisten, een digitale MP3-speler en een semantisch zoeksysteem. Bij Flipboard, waar hij tot vorig jaar technisch directeur was, werkte hij mee aan de ontwikkeling van een persoonlijk digitaal tijdschrift voor de iPad.


“Ik ben altijd met iets nieuws bezig”, zegt Van Hoff. “De reden dat ik vaak bij bedrijven weg ga, is dat ik het na een paar jaar wel heb gezien. Ik heb van alles geleerd, ik weet hoe het werkt. Dan wil ik weer aan iets nieuws beginnen.” Veel mensen die een nieuwe baan zoeken, zoeken vergelijkbaar werk omdat ze er goed in zijn. Niet Van Hoff: “Ik ga niet in een rechte lijn vooruit, maar sla juist steeds een nieuwe richting in. Zo daag ik mijzelf uit.”

 

Managementrol

 

Van Hoff voelt zich thuis in de innovatieve en ondernemende omgeving van Silicon Valley. “Je kan in Silicon Valley echt carrière maken als ict’er”, zegt hij. “Ik weet het niet zeker, want ik woon al twintig jaar in Californië, maar ik heb de indruk dat je binnen Nederlandse bedrijven als techneut op een gegeven moment tot manager wordt gepromoveerd. Veel van mijn studiegenoten uit Enschede zijn nu projectmanagers. Zij moeten veel vergaderen en doen weinig creatief technisch werk.”


Zijn belangrijkste advies aan ict’ers: treed buiten je comfort zone. Alleen zo kan je jezelf blijven ontwikkelen. “Voor de introductie van de Android-versie van Flipboard heb ik mijzelf vorig jaar Android geleerd”, vertelt Van Hoff. “Ik had er nog nooit mee gewerkt; nu ben ik een Android-expert.” Je kunt als ict’er meer dan je denkt, bedoelt hij te zeggen. “Je moet goed kunnen programmeren, goed kunnen ontwerpen, in staat zijn een goede infrastructuur op te zetten. Dat is de basis, waarmee je steeds iets nieuws kunt creeëren. De precieze API’s van een nieuwe programmeertaal leer je vanzelf wel.”

 

Zelfbalancerende robot

 

Van Hoff raadt ict’ers verder aan gebruik te maken van het aanbod van gratis online onderwijs. Zelf is hij enthousiast gebruiker. Afgelopen jaar volgde hij twee online vakken van Stanford University, ‘Programming selfdriving cars’ en ‘Machine Learning’. “Je krijgt les van de beste professoren ter wereld, helemaal gratis. Online onderwijs is een uitkomst voor programmeurs. Je kan jezelf enorm snel nieuwe skills aanleren en je horizon verbreden.”

 

Nerd-credentials zijn belangrijk, zegt Van Hoff. “Een goede ict’er is ook in zijn vrije tijd een nerd. Als je een programmeur bent en in je vrije tijd een drone of een zelfbalancerende robot hebt gebouwd, weet ik dat het wel goed zit. Dat soort hobby’s zijn een belangrijke indicator van iemands prestaties als programmeur: het is een teken van doorzettingsvermogen en creativiteit. Dát is iemand met wie ik wel eens een kopje koffie zou willen drinken. En wellicht wel mee zou willen samenwerken.”

 

Achter de schermen


Van Hoff is op het moment ‘entrepreneur in residence’ bij Redpoint Ventures, een investeringsmaatschappij aan de befaamde Sand Hill Road in Menlo Park. Daar adviseert hij investeerders en bereidt hij zich voor op zijn volgende project – bij een bestaande start up, danwel met een nog op te richten eigen bedrijf. Wat voor bedrijf dat zal zijn of in wat voor richting hij denkt, weet hij nog niet of wil hij niet zeggen.

 

Wel kan hij zeggen dat hij erg gelukkig is met het exclusieve kijkje achter de schermen bij Redpoint. “Bij een Venture Capital-bedrijf komen allerlei bedrijven hun verhaal vertellen”, zegt hij. “Je hoort alles. Je weet precies welke bedrijven populair zijn en welke niet, welke bedrijven financiering krijgen of niet en waarom. De discussie met investeerders na zo’n meeting is razend interessant, dat krijg je als ondernemer normaal gesproken niet te horen. Al die informatie kan ik mooi weer meenemen in mijn volgende project.”

 

Lees dit verhaal ook in Intermediair Weekblad.

 

KADER: Twintig jaar in Silicon Valley

 

Arthur van Hoff (1963) studeerde informatica in Enschede en Glasgow. Direct na zijn afstuderen begon hij een bedrijf met software voor orthodontisten, dat mislukte. In 1993 verhuisde Van Hoff naar Silicon Valley, waar hij uitgroeide tot een van de succesvolste Nederlandse tech-ondernemers.

 

Van Hoff is een van de vier grondleggers van programmeertaal Java van Sun. Met drie collega’s richtte hij vervolgens het softwarebedrijf Marimba op. In 2004 werd Marimba voor 240 miljoen dollar overgenomen door BMC Software. Andere start ups van Van Hoff zijn de digitale videorecorder Strangeberry, MP3-speler Zing en het semantische zoeksysteem Ellerdale. Deze werden overgenomen door respectievelijk TiVo, Dell en Flipboard.

 

Bij Flipboard werkte Van Hoff de afgelopen drie jaar als technisch directeur. Sinds januari 2013 is hij ‘entrepreneur in residence’ bij het investeringsbedrijf Redpoint Ventures. Daar adviseert hij investeerders en bereidt hij zich voor op een nader te bepalen nieuw project. Van Hoff woont met zijn vrouw en twee zoons in Menlo Park, Californië.


KADER: Drie ICT-trends volgens Arthur van Hoff

 

1. Big data: “Er komt steeds meer informatie online beschikbaar, dat biedt waanzinnige mogelijkheden voor datamining. Stel, ik koop tandpasta online, wat is dan meest effectieve reclame om te tonen? Machine learning, computers die patronen ontdekken in grote hoeveelheden data, wordt steeds beter doordat er steeds meer gegevens ter beschikking komen. Hadoop en MapReduce zijn dé tools die iedere programmeur moet beheersen.”

 

2. The measured self: “Applicaties die je beweging, hartslag, stresslevels en dergelijke meten zijn sterk in opkomst. Denk aan Fitbit of de Nike+ fuelband. Gezondheidszorg wordt steeds duurder, en er is een enorme markt voor toepassingen die in een vroeg stadium kunnen waarschuwen voor bijvoorbeeld verhoogd risico op diabetes.”

 

3. Social-local-mobile. “Veel mobiele apps combineren locatiegegevens en informatie van sociale media. Zoals Banjo en Highlight, waarmee je vrienden kunt vinden of mensen met soortgelijke interesses. Social-local-mobile biedt interessante commerciële mogelijkheden. De markt is nog lang niet verzadigd.”